Breaking Scope

Possible Google Play Algorithm Change? (February 2018)

I have a feeling that there might have been a Google Play algorithm change. I’m not certain about it but there are a couple of things that made me think there could have been a minor change. Unfortunately I couldn’t find any news or information to support this. Anyway, here are my observations:

Google Play Algorithm/Rankings

There are a couple of apps that I watch on an almost daily basis, I mainly check their category rankings. Between February 17th and February 20th I noticed that the rankings for them didn’t move at all…At any point. This is strange because rankings usually move around multiple times a day. There are two things I used to check ranking history. The first is the desktop site for Google Play, you can check rankings for a category with this URL:

https://play.google.com/store/apps/category/[category]/collection/topselling_free

You can also add optionally add in a region like this:

https://play.google.com/store/apps/category/[category]/collection/topselling_free?gl=[region]

So if for example you were going to check the top free tool apps for South Korea, you would use this URL:

https://play.google.com/store/apps/category/TOOLS/collection/topselling_free?gl=kr

Rankings on App Annie

The other service I use is App Annie, you can check app rankings for free but it’s slightly delayed. Regardless, it’s good to use to check ranking history on a graph(and free). Anyway here are some screenshots of the ranking freeze I’m talking about:

Google Play Algorithm Change

Case A

Google Play Algorithm Change

Case B

Google Play Algorithm Change

Case C

As you can see from the graphs, the lines went almost perfectly straight from the 17th to the 20th. These graphs are from two prominent Asian regions, so I’m not sure if there was similar behavior in Western regions(apart from anecdotal evidence). Case A actually had a large jump in ranking after the 20th, it’s almost as if ranking changes were turned off and then back on due to an update(this app also had an ad campaign running during the period). Interestingly enough grossing ranks still seemed to fluctuate heavily during the same period, so it was only the top free category rankings that were affected.

Other Indicators

Apart from the ranking charts freezing for a few days I don’t really have anything other then anecdotal evidence to support my theory. I did notice that on the Making Money with Android forum there were some developers commenting on a noticeable drop in downloads for their apps as well as strange stats in their Developer consoles.

I couldn’t find any pages or articles on Google Search commenting on any changes this month. If it was a major update there probably would have been more of a fuss about it. When algorithms were changed to take engagement into account last year there was a lot of information available. If anybody has any information or observations to share feel free to write them in the comments below. Hopefully this is all part of some kind of larger, exciting change. It would be great if keywords in the Developer Console rolled out sometime soon.

9 Comments

  1. Hello!

    In these last days of February I have seen a high decrease in the new installations of some of my games. Viewing your post in case there was a change in the algorithm and review all my games, I detected in Android Vitals in the Google Play console a noticeable increase in the rate of errors in mid-February. I do not know if it’s rationed, because games with descent have a higher rate of errors in Android Vitals, have you reviewed these factors? (I updated SDK manager and released a new version of the game, we’ll wait a few days to see what happens)

    • jordan_mohi

      Hey Arieshgs,

      Yeah a lot more people are starting to report changes. Most are decreases, some are increases. I haven’t noticed anything, but I mainly monitor non-game apps so maybe game apps are more heavily affected. It also looks like it is more of a UI change than an algorithm change that is causing increases/decreased. You can read more about it here:

      https://www.theandroidsoul.com/google-is-testing-new-search-ui-on-the-play-store/

      I agree about Android Vitals, it doesn’t seem to decide a large part of the ranking equation – it just seems to be a minor factor. There are apps with plenty of crashes and ANRs that still rank very high.

    • Have you resolved your crash and ANR issues? I’m unity3d developer.

  2. Un usuario Cualquiera

    Muy bueno el Articulo. Queria aportar cierta informacion que tal vez sea de utilidad para muchos. Ante todo pido perdon por mi expresión, la verdad es que carezco a veces de expresión y puedo explicarme bastante mal :). Justificado esto… os comento .
    Los cambios llevan haciendose desde finales de Verano del año 2016 e inicios del Año 2017. Los cambios fueron radicales, pero no catastroficos. Todo empezo a tomar otro rumbo y se Notó bastante. Pocos lo tuvieron en cuenta, pero hay mucho desarrollador que lo sufrió. Las apps nuevas no tenian el mismo comportamiento, incluso apps antiguas con años de antigüedad empezaron a descender sin motivo aparente. Muchos lo achacaban a la calidad de la app, Retencion, usabilidad, nicho,etc… Por lo pronto nadie encontró un motivo mas logico que ese. Con forme fue avanzando el año… He visto caer a muchos por el camino, gente que estaba teniendo altos ingresos hasta disminuir a un simple salario y callendo, otros que tenian una fuerte estructura y vivian de su propia promocion y diversos casos mas. Mientras esto pasaba y la gente perdia el tiempo en intentar encontrar una logica… al mismo tiempo subia nuevas apps, games, etc. Por sorpresa, pasado verano del año 2017 para muchos fue un alibio las fechas de finales de año, pero pareció ser un espejismo. A esto hay que sumarle que el coste de los anuncios empezo a caer, estamos hablando que nos encontramos en el pico MAS BAJO de la historia. El negocio seguia desplomandose, el apoyo por parte de los asistentes de google, cada vez ayudaba menos al desarrollador ( aunque google a traves de noticias indicase lo contrario ) Y todos estos factores no ayudaban nada. De repente siguió cayendo todo. Revisando cientos de veces las politicas de google junto con los nuevos cambios.. No se encontraba una logica practica util. Ejemplo: Google decia que iba a atacar a apps que no fuesen de calidad… ( pues no tenia nada que ver ) Google decia que la retencion se iba a premiar ( tampoco tenia nada que ver ).. Es decir.. todas las noticias de google eran inciertas y confusas, como si fuesen una excusa para poder el hacer sus cambios y seguir monopolizando el mercado, Cambio la estructura del market, y como no… quito apps relacionadas del medio para sustituirlo por apps relacionadas que estuviera haciendo campañas de marketing, fomentando la inversion por parte de los desarrolladores a traves de los servicios de ADWORDS. Esto era un claro ejemplo de monopolio, ya no solo enel market sino tambien en su red de anuncios, quitandose del medio a todo el que podia de manera sigilosa. Despues de la sancion que recibio por monopolio de Europa sobre sus paginas web… Google le dio lo mismo, pago la sancion y traslado el mismo monopolio al mundo de las apps. ( Debemos tener en cuenta que la principal fuente de ingresos de google son los anuncios, sin ellos… Google no es nadie, Porque se tiraba piedras sobre su propio tejado ? Todo se debe a una estrategia empresarial por parte de el.)
    Caso aparte continuamos con sus cambios… Sobre mediados del año 2017… una fuerte alerta a muchos nos alerto el nuevo funcionamiento de los permisos sensibles de las apps y su influencia en los rankings. Una mala implementacion de permisos dependiendo los niveles de API era crucial para el posicionamiento de cualquier app. Los permisos parecian ser dañinos sobre las APPS, el no tener actualizado las apps a un nivel de API mayor, podia ser arriesgado, porque ? Por las vulnerabilidades. Cada suceso que alteraba la evolucion del nuevo cambio de google.. parecia no tener nada que ver con lo que anunció en referencia a la retencion, calidad, etc.. de una APP sino… A la seguridad. Por lo visto los Estados Gubernamentales han sido Atacados y hackeados , bancos y demas negocios importantes. Google recibió duras criticas y por eso tal vez fue el motivo que diera mas prioridad al tema de la seguridad. En vez de avisar a cualquier desarrollador que es el que crea contenido para el… Aplico cambios sin indicar la importancia de esto. Las firmas digitales por otro lado… Han sido vulneradas desde el 2012 quedó deprecated los tipos de firma ( RSA 1024 e inferiores ) en 2015 esto continuó y en Europa la firma digital estaba siendo altamente burlada. Como consecuencia se dejaron de usar las firmas digitales de los documentos de identidad de cualquier ciudadano. El problema es la falta de conocimientos por parte de los gobiernos y los estados. Muchos usan Java para todo y es el sistema mas inseguro que puede haber. Como decia.. posteriormente las firmas de ( RSA superiores fueron vulneradas igualmente a la anterior. Ahora la firma RSA 2048 se convirtio en una firma insegura y con mucha vulnerabilidad ) ( Os dejo un articulo que tal vez os ayude a entender mas a lo que me refiero, puesto que a veces me explico como un libro cerrado 🙂 https://www.cisecurity.org/advisory/a-vulnerability-in-an-implementation-of-rsa-key-generation-could-allow-for-private-encryption-key-disclosure_2017-100/ ) esto apoyaba a la teoria de que google estaba intentando reforzar la seguridad ya no solo en su market de apps , sino a nivel mundial, por ejemplo las paginas que no tenian un certificado de seguridad tambien se estaban viendo afectadas, ahora exigia mayor seguridad en todo, incluso mandó una circular a todos los usuarios de GMAIL para reforzar la seguridad y avisando de que su Gmail podria estar siendo vulnerado. Despues de infinidad d epruebas en base a la seguridad… Nos dimos cuenta.. que las Apps que no tuvieran Altos niveles de APi, apps con compilaciones mal echas o que no estuviera actualizado al maximo, se estaban viendo afectadas. Apps que por ejemplo usaran servidores para acceder a cualquier tipo de informacion externa… tampoco ayudaba mucho y mucho menos si ese servidor no tenia https. etc.. Toda app nueva que no cumpliera con cierto requisito.. es como que se perdia en el mercado.. directamente el algoritmo ni lo analizaba. Sino.. que no entraba a posicionar, quedandose con muy pocos usuarios ( 10, 5, 1, 100, como mucho 500 / dia ) sin embargo cunado todo empezo a modificarse y se ñadio una firma aun mas segura que las anteriores mencionadas… Parecia que la cosa empezaba a funcionar… ( se pasó de hacer una media de 10,5,100, etc.. usuarios / dia, a hacerse 1.000, 2.000 , 5.000, 10.000 / dia. Dependiendo siempre el tipo de app, claro esta… ) Pero… no habiamos acabado aun.. tan solo se habia conseguido entender cual era el filtro para las apps. Ahora nos encontrabamos con lo de siempre.. El famoso algoritmo… La sorpresa fue.. que el Algoritmo esta cambiando cada vez más intensamente. Perjudicando a todo el mundo. Ahora no solo tienes que tener en cuenta como primer instancia la seguridad… sino.. que a parte hay que entender el nuevo algoritmo.. Las estrategias antigüas se han quedado obsoletas. ( Sino inviertes, o sino haces promocion de la app , es poco probable que tenga exito ) cosa que antes no sucedia en todas.( es comprensible ) . Lo raro.. es que los movimientos del algoritmo son bastante agresivos. Tal vez hoy tienes 100 usuarios diarios mañana subes a 600, al siguiente dia a 900 , 1200, 3000, o incluso mas… y al cabo de X tiempo al igual que sube… se derrumba por completo sin logica alguna. ( Teniendo en cuenta informes de Android Vitals obtenidos por google como por ejemplo.. Errores, Anrs , consumo excesivo de bateria, bajos fotogramas , etc… Todo estaba correcto, con lo cual no era logico, otras apps tal vez tenian mayores fallos y seguian posicionadas,…) Cual pued eser el problema? Cambios severos y fuertes en el Algoritmo. Todos estos sucesos los hemos padecido muchos desarrolladores, ni 1 ni 10, sino muchos mas. Ahora mismo tenemos la sensacion de que es un mercado inestable y muy prostituido. Una volatilidad desmesurada y ya sin rumbo… Ganas mucho en X periodo de tiempo.. y luego ese tiempo invertido.. A la basura. Dejandote desamparado.
    Lo mejor será ir abriendo frentes en nuevos mercados, puesto que es inestable y Google no piensa en quien le ha ayudado a crecer, solo en el mismo. Dandole igual si unde a muchos o si no… Mi recomendacion es : Hacer las cosas lo mejor posible.. Aprovechar el mercado pero sin dedicar el 100% del tiempo.. e ir abriendo negocios paralelos y diferentes. Que todos los huevos se queden en el mismo sitio y mas custodiados por Google.. ES PELIGROSO. Porque se los comerá todos.. Espero que este comentario ayude a algunos a por lo menos ser algo rentables en el mercado. Mucha suerte a Todos y un fuerte Abrazo.

    • jordan_mohi

      Wow, thank you for your very detailed comment. I had to use a translator to read it all but a lot of what you are saying makes sense. Are you saying that you think there is a difference in ranking depending on if your APK is V1 or V2? This never occurred to me at all. I also agree with you about not keeping all your eggs in one basket, developers are really at Google’s complete mercy. The same goes for any site that survives off organic traffic. Algorithm changes can potentially completely ruin legitimate businesses but there is no recourse, other than brushing yourself off and getting back up again. That’s not always possible though. Anyway thank you very much for your insight!

  3. Yup. My one “successful” app just got tanked by Google and I can’t figure out why other than perhaps the ANRs/Crashes went above their threshold.

    When I say tanked, I really mean it. My graph shows a cliff dive over about 4 days. From hundreds of daily installs to only a dozen a day.

    And it’s not just decreased installs, but decreased Store Listing impressions. The console doesn’t provide a nice graph for that one statistic (store listing) but comparing it to months ago, it’s clear they just aren’t showing my app in results very much anymore, and it all started Feb 6.

    • jordan_mohi

      March 1, 2018 at 12:37 am

      Hey Arby,

      Thanks for your comment. I’m sorry to hear that, was it a game or just a regular app? I haven’t heard too much about non-game apps being affected. I also don’t see a huge difference in my own data apart from one app that had a lot of downloads from India(a utility app)…I’m going to write another article about this phenomenon this week because it seems to be more of a layout change than an algorithm change. Basically all apps are shown with cards and screenshots like Apple’s App Store in a wide reaching A/B test Google is doing at the moment. I’m hoping that users will adjust to the new change and learn how to scroll through the apps instead of just picking something from the top – I think iOS users are more prone to do this…Regardless, I don’t know what they were thinking rolling this kind of test without saying anything it really seems to be hitting some devs hard.

  4. This happened to me as well. I had a slot game which usually provides around 100 installs daily with 2k bootups, but after 6th February, installs dropped to 8-10. Revenue and other games also fell like a pile of cards and with them revenue dropped from 3000 USD to 500 USD. I made plenty of updates, ASO changes and graphics replacement but nothing happened. In a nutshell I am done with games and apps.

    • jordan_mohi

      March 21, 2018 at 1:05 am

      Hey Mehroze,

      I’m sorry to hear that. Have you noticed a pick up installs over the last week or so? A lot of developers were reporting that htings had turned back to normal. All the apps I’m monitoring haven’t really changed much at all…Maybe it’s affecting games worse than utility/productivity apps?

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